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Retratos en bruto de Paraíba: gemas de desafío en tiempos difíciles

Figura 1. Esta turmalina mozambiqueña de cobre de 85 gramos se lanzó en el mercado de Chanthaburi en mayo de 2020. Si bien todos coincidieron en que se trataba de una pieza única y valiosa, no hubo acuerdo sobre su precio. Foto de Simon Bruce-Lockhart. «>

Figura 1. Esta turmalina mozambiqueña de cobre de 85 gramos se lanzó en el mercado de Chanthaburi en mayo de 2020. Si bien todos coincidieron en que se trataba de una pieza única y valiosa, no hubo acuerdo sobre su precio. Foto de Simon Bruce-Lockhart.

El impacto de COVID-19 en el comercio mundial de piedras preciosas es incuestionable. Las ventas y los servicios tradicionales se han estancado en la mayoría de los países consumidores. Sin embargo, el impacto del cierre también se ha sentido profundamente en los centros comerciales remotos, que dependen de un suministro constante de bruto para satisfacer sus necesidades de corte, procesamiento y fabricación.

Muchos corredores responsables de trasladarse de los países productores a los centros de fabricación de repente no pueden desempeñar un papel importante en la cadena de suministro de piedras preciosas. Sin un flujo constante de material en blanco nuevo, las ruedas que impulsan la industria dejan de girar.

Cuando ocurre una crisis de este tipo, las personas se ven obligadas a recurrir a otras fuentes. En el centro comercial de Chanthaburi, Tailandia, la fuente más obvia de bruto se pasa por alto fácilmente: la parte trasera de una caja fuerte. A lo largo de los años, las parcelas de piedras en bruto de calidad variable se guardan para un día de lluvia y, en algunos casos, el material se guarda durante años para mantener los precios altos debido a la escasez artificial.

Durante tiempos difíciles, muchos jugadores establecidos lanzaron algunos de estos paquetes antiguos, a veces con material que no se veía en grandes cantidades en años (o incluso décadas), como rubíes de Kenia de la mina Johnsall o granates espesartina de Nigeria «Fanta» Granate.

Ambos autores tuvieron el privilegio de tratar con una de las piezas únicas que salió al mercado de detrás de la caja fuerte de alguien.

Cuando SBL vio esta pieza por primera vez, su primera reacción fue que era tanzanita. Varios otros colegas y amigos informados tuvieron la misma primera impresión. Es difícil imaginar la verdadera identidad de este cristal del tamaño de un huevo de pato.

Figura 2. El espectro UV-Vis-NIR muestra claros picos de absorción a 660 y 900 nm, típicos de la turmalina de cobre. «>
El espectro UV-Vis-NIR muestra los picos típicos de la turmalina de cobre.

Figura 2. El espectro UV-Vis-NIR muestra claros picos de absorción a 660 y 900 nm, típicos de la turmalina de cobre.

Se trata de una turmalina mozambiqueña de cobre sin calentar o tipo Paraíba de 85 gramos y 427 quilates (fig. 1). Esta gema se exhibió en el circuito comercial en bruto en la provincia de Chanthaburi a fines de mayo de 2020. El laboratorio GIA en Bangkok pudo realizar algunas pruebas limitadas en esta piedra preciosa y confirmó que, de hecho, era una turmalina de cobre (Figura 2).

Hace una década, con la llegada de la mina Mavuco, se vieron grandes cristales de turmalinas con cobre, pero hace tiempo que no se ven en el mercado turmalinas de este tamaño y calidad.Para obtener más información sobre este material, consulte BM Laurs et al., «Turmalinas con cobre (tipo Paraiba) de Mozambique», primavera de 2008 G&Gpágs. 4-30.

No hay duda de que una obra tan grande y prestigiosa llamará la atención. Después de eso, el consenso se detiene. Si bien es innegable que la piedra es extremadamente valiosa, nadie puede ponerse de acuerdo sobre su valor.

La decisión sobre cómo calentarlo y cortarlo para abrir el codiciado color azul verdoso producido por el cobre es fundamental para el proceso de valor agregado. Los resultados del tratamiento térmico de la turmalina de cobre de Mozambique se pueden ver en la Figura 22 de Laurs et al. (Año 2008).

Las piedras preciosas de Paraiba sin calentar se llevan a las pocas fábricas en Chanthaburi y Bangkok que pueden comprar y agregar valor a esta piedra preciosa. Teniendo en cuenta la orientación de las grietas, la tensión interna y algunas inclusiones, todas las fábricas decidieron cortar la piedra en varias piezas.

Pero todos tienen una opinión diferente sobre cómo hacer la pieza. Aquí es donde los sueños de ganancias de Paraiba se hacen añicos en el yunque de la realidad del mercado.

Los cristales grandes y bien saturados, cuando se cortan en muchas piezas pequeñas, exhiben una saturación más clara del tono original. Dado que el mercado paga más por quilate por diamantes Paraibas más grandes y oscuros que por diamantes Paraibas más pequeños y de colores más claros, el rango de resultados de valor potencial con respecto al número de piezas cortadas es vertiginoso.

Además, el tratamiento térmico de cualquier piedra es impredecible, pero la turmalina es una gema volátil por calor bien conocida. ¿Simplemente quitaría la superficie mate y la calentaría antes de serrar y preformar? Esto plantea el riesgo de que la piedra preciosa se rompa sin control durante el proceso de calentamiento, pero también es posible producir una turmalina Paraiba de un tamaño sorprendente y un color más oscuro. ¿O estaría seguro cortándolo y moliéndolo en unas pocas preformas más pequeñas y calentando muchas piezas? Esto mitiga parte del riesgo, pero sacrifica el potencial para explotar el tamaño aproximado.

Incluso si tiene cuidado, no hay garantía de que las preformas no necesiten ser redimensionadas y reorientadas antes del grabado, lo que nuevamente puede reducir significativamente el color y el peso finales.

El proceso transformador pero arriesgado de cortar, preformar, calentar y facetar es, en cierto modo, una apuesta. La realidad es que ni el comprador ni el vendedor saben realmente qué esperar, y hay un factor de oportunidad además de la habilidad del fabricante. El tono y la saturación codiciados de «Paraíba» no se pueden garantizar cuando se calientan, y no es raro que las turmalinas de cobre se «cocinen demasiado» hasta que solo quede un rosa pálido. Estas muchas variables pueden producir resultados desconocidos.

Los compradores más prudentes basan sus ofertas en el riesgo de hasta seis o más diamantes de color claro, y cuando ven este hermoso bruto, están ofreciendo muy por debajo de las expectativas. Los proveedores se aferran con optimismo a su sueño de lograr un mayor valor en función de dos o tres piedras preciosas más grandes y bien saturadas, y con una variación tan amplia en el consenso de resultados de valor, llevará tiempo vender gemas en bruto de este tipo. En el caso de esta pieza, las partes devolvieron la piedra a su dueño después de varias vueltas sin acuerdo.

Si bien esta historia no es única, destaca muchos aspectos del comercio de piedras preciosas que son desconocidos para la mayoría a lo largo de la cadena de suministro. En estos tiempos difíciles de COVID, es aún más importante comprender cuántas manos ya han manejado las gemas que vemos y los desafíos que enfrenta cada una.

Simon Bruce-Lockhart es un gemólogo independiente con sede en Chanthaburi, Tailandia. Wim Vertriest es Director de Gemología de Campo en GIA en Bangkok.

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