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Actualización de Fossil Ivory con Lee Downey

Figura 1. Talla de marfil de morsa fósil de Artifactual. La base de la talla del pulpo es de calcopirita. Foto de Kevin Schumacher. «>

Figura 1. Talla de marfil de morsa fósil de Artifactual. La base de la talla del pulpo es de calcopirita. Foto de Kevin Schumacher.

Lee Downey, propietario de Artifactual (Tucson, Arizona), habló con nosotros a principios de 2020 sobre sus 35 años en el comercio de fósiles tallados en marfil y el impacto de la prohibición del marfil en su negocio. Hasta hace poco, Downey había tallado fósiles de marfil de colmillos de mamut y morsa de miles de años de antigüedad; nunca usó marfil. Pero las medidas legislativas para prohibir todo el marfil en respuesta a la caza furtiva de elefantes africanos han reducido la demanda de marfil.

Downey comenzó con plata y turquesa y fundó Artifactual a finales de los 70. Desde entonces, ha vivido y trabajado en un pueblo de tallado de marfil en Bali, junto con artesanos a los que llama «los talladores más talentosos del mundo». Cuando llegó por primera vez a Bali, estaban tallando huesos y cáscaras de coco. Su tarea consistía en tallar animales y cráneos de animales en marfil fósil. «Creamos un trato», dijo. Nos mostró dos de los productos actuales de Artifactual (Figura 1). «Pero ahora, este material es completamente ilegal en ocho estados».

Desde 2014, California, Hawái, Illinois, Nevada, Nuevo Hampshire, Nueva Jersey, Nueva York y el Distrito de Columbia han promulgado prohibiciones sobre el comercio de marfil. (Otros dos estados, Oregón y Washington, sólo prohíben el marfil vivo). La prohibición de Hawái en particular «ha afectado» al comercio, dijo Downey. Incluso en los estados donde el marfil todavía es legal, los clientes se muestran reacios a comprar marfil fósil, dijo.

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«Entiendo por qué lo harían», nos dijo Downey. “Si hubiera una manera, preferiría salvar toda la vida silvestre.” Pero dijo que el impacto de la prohibición en su negocio lo había obligado a prepararse para abandonar el comercio de marfil fósil. Está vendiendo su stock actual de marfil a un precio más bajo en lugar de comprar material adicional.

Un colmillo de mamut tallado con temática marina.

Figura 2. Lee Downey esculpió colmillos de mamut de criaturas marinas. Foto de Kevin Schumacher.

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Artefactos de marfil fósil de Artifactual.

Figura 3. Selección de la lista de fósiles de marfil de Artifactual. En el sentido de las agujas del reloj desde arriba a la izquierda: hebilla de cinturón de marfil de mamut, cuchillo con mango de marfil de mamut, hebilla de cinturón de marfil de mamut, talla de rana de marfil de morsa. Foto de Kevin Schumacher.

Downey nos mostró colmillos de mamut tallados con criaturas marinas (Fig. 2) y dos hebillas de cinturón con colmillos de mamut (Fig. 3). Todos utilizan materiales de Alaska. «Llegará a la playa y saldrá de la mina de oro», dijo. «Es muy buscado por los fabricantes de cuchillos. Tiene colores que el marfil nunca tendrá. Simplemente se desgasta con la suciedad». Downey agregó que el marfil tiene al menos 10,000 años.

El colmillo de mamut y el marfil se pueden distinguir mediante simples pruebas de campo por sus patrones de grano naturales. Pero ninguna prueba puede determinar si los especímenes de marfil de morsa provienen de fósiles o de animales modernos. Según Downey, ese fue un problema en el trato.

El artefacto utiliza marfil de morsa fósil de la isla de St. Lawrence, Alaska. El marfil tiene entre 500 y 15 000 años y fue excavado por los yupik locales. “Es parte de sus ingresos, son dueños de la isla”, dijo. «Para nosotros, esta es una transacción legal y ética».

Downey agregó que la legislación sobre marfil también prohíbe el marfil de mamut porque proviene de un animal que porta marfil. Nos mostró un cuchillo con una empuñadura de colmillo de mamut (Figura 3). Los fabricantes de cuchillos se encuentran entre los mayores compradores de marfil de mamut y la prohibición ha tenido un gran impacto en su negocio, dijo.

Figura 4. Izquierda: «Alpha», un cráneo de acero inoxidable fundido por Artifactual, uno de los seis de la serie. Derecha: «Gaia» es el segundo cráneo de Downey tallado en un meteorito Gabaón, con una inclusión de cristal de tridimita en la frente. Los patrones geométricos en su superficie son causados ​​por el lento proceso de enfriamiento de los meteoritos a medida que se mueven por el espacio. Foto de Kevin Schumacher. «>
Escultura de cráneo artefacto en acero inoxidable (izquierda) y meteorito Gabaón (derecha).

Figura 4. Izquierda: «Alpha», un cráneo de acero inoxidable fundido por Artifactual, uno de los seis de la serie. Derecha: «Gaia» es el segundo cráneo de Downey tallado en un meteorito Gabaón, con una inclusión de cristal de tridimita en la frente. Los patrones geométricos en su superficie son causados ​​por el lento proceso de enfriamiento de los meteoritos a medida que se mueven por el espacio. Foto de Kevin Schumacher.

A medida que disminuye la demanda de marfil, Artifactual está dirigiendo su negocio a otros materiales, incluidos los azabaches, la turquesa estadounidense natural y la vermiculita, el acero (Figura 4, izquierda) y los meteoritos. «Gaia» (Fig. 4, derecha) fue tallada a partir de un meteorito de hierro y níquel Gabaón que aterrizó en Namibia en tiempos prehistóricos y se cree que tiene unos 4 mil millones de años. La compañía también está en una gran cantidad de negocios de plata.

Figura 5. Las astas de alce de un sapo cornudo talladas por Lee Downey. Foto de Duncan Pell. «>
Sapo cornudo tallado en astas de alce.

Figura 5. Las astas de alce de un sapo cornudo talladas por Lee Downey. Foto de Duncan Pell.

Downey también buscó materiales que fueran similares al marfil pero sin desafíos morales y legales. Ha comenzado a tallar cuernos de alce que los animales mudan de forma natural (Fig. 5). «Las astas de alce son un buen sustituto del marfil», dijo. Recientemente también comenzó a tallar billares antiguos. «Esculpiremos cualquier cosa que pueda ser esculpida», dijo.

Mire nuestra entrevista en video con Lee Downey.

Entrevista con Lee Downey

Erin Hogarth es escritora y editora en Learning Design and Development y Duncan Pay es Gemas y Gemologíaen GIA en Carlsbad, CA.

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